Trade Space Megacities & El Mono que Ululaba. Sobre la vida inteligente.

1. En una reciente entrevista publicada en el diario el Mundo el Director de ciencia y exploración robótica de la ESA declara lo siguiente:

¿Se podrá llegar a determinar si albergan vida?

R.- Lo que se busca al final son planetas en los que se den las condiciones físicas de agua, energía y composición química favorables para su habitabilidad. No hemos visto vida en ningún sitio todavía pero cada vez nos acercamos más. Sería muy raro que un planeta como la Tierra no tuviera vida de algún tipo. Sería pensar que la vida es una cosa muy rara y pensamos que no debe serlo. Si se dan las condiciones debe ocurrir en otros sitios. Y lo creemos por el ejemplo de la misma Tierra. Aquí la vida apareció hace unos 3.800 millones de años, justo al poco tiempo de que fuera habitable. Se formó hace 4.500 millones de años y hubo una serie de fenómenos, de bombardeo masivo de asteroides, cometas, etc.

¿Y creen que hay otros planetas como la Tierra?

R.- Claro, estamos convencidos.

¿Qué opina de la iniciativa de crear un SETI británico para detectar señales de vida extraterrestre inteligente?

R.- Nosotros trabajamos en otro ámbito, buscamos ambientes habitables. SETI mide señales para buscar vida inteligente. Y mientras mi opinión personal es que la vida microbiana debe ser algo bastante normal, que haya vida inteligente es mucho más difícil. Pensamos que la vida inteligente es la única capaz de enviar señales a otro planeta. Y las probabilidades son tan bajas que yo no sé si es una búsqueda inútil. Es poco probable, aunque puede existir.

No entiendo esta posición excepcionalista sobre la vida inteligente. ¿ Acaso el único planeta con vida que conocemos, el nuestro, no tiene vida inteligente ? Esto quiere decir que el 100% de los planetas con vida que conocemos, tienen vida inteligente. Ni más ni menos. ¿ Dónde está entonces la dificultad de la vida inteligente ? ¿ Y por qué las probabilidades son bajas ? Por los datos que tenemos, es todo lo contrario…

En realidad sólo haría falta que en ese planeta se diese en algún momento de su historia las mismas presiones evolutivas que generaron la vida inteligente en la tierra. Y más concretamente, solo haría falta que en ese planeta emergiese durante el mínimo de tiempo necesario un determinado tipo de ecosistema (¿ de tipo Saheliano ?), es decir aquel dónde la forma “mono” bípedo sea la más adaptada.

2. Si fuese un ecosistema de tipo Saheliano, como yo pienso, no hay nada de excepcional en el. Entiendo que todo planeta que orbite a una estrella de tipo  Sol debería de tenerlo, más o menos extenso (aunque este es un tema que se debería de estudiar con más detenimiento).  Es decir exactamente el mismo argumento  que aplica a la vida se puede aplicar a la vida inteligente: si se dan las condiciones, emerge.

El ecosistema de tipo saheliano se da en regiones con un clima (clasificación de Koppen) de tipo Bsh (clima semi-árido caluroso). En el mapa siguiente aparece las zonas de la tierra dónde se da este ecosistema.

800px-Koppen_World_Map_BSh

Como se ve África concentra la mayor superficie y además de tener mayor extensión de este clima, la distribución muestra una cierta continuidad y por lo tanto podía albergar una mayor población (¿ lo cual implica mayor innovación genética ?).

No debe de extrañar a nadie por tanto que el linaje homo apareciese allí. Otro firme candidato podría haber sido el Outback Australiano. Sin embargo aquí la extensión de la selva ecuatorial / tropical, que aquí se encuentra al norte (Top End y Pico de Queensland,  en torno al Golfo de Carpentaria), zona de mayor diversidad biológica, dónde se originan las especies que luego colonizan otros ecosistemas, es mucho menor.

Por otra parte, por la muy divergente historia geológica de Australia (Australia se desgajó de la Antártida hace 50 millones de años, y permaneció relativamente aislada durante la colisión de la placa Indoaustraliana con Asia en el Mioceno, hace 5,3 millones de años),  ha sido causa de que la fauna australiana sea bastante divergente también (ver para más detalles esta entrada de Wikipedia). De mamíferos placentados solo llegaron y más tarde por migración (aunque antes de la llegada del hombre al continente los murciélagos y las ratas). Los grandes simios no llegaron a Australia, sólo llegaron hasta Indonesia, dónde queda el Orangután que tan ampliamente estudió Galdikas.

Quedaría por explicar por qué no podría haber surgido vida inteligente de los monotremas o marsupiales. De hecho hay marsupiales bípedos, por ejemplo algunos miembros de la familia de los Macropodidae entre los que están los canguros: bípedos, cinco dedos en las manos…salvo el no haber perdido la cola (el tener cola parece consustancial a la familia; es necesaria para equilibrar durante su particular modo de locomoción) parece que lo tenían todo. Lo dejamos como un tema a estudiar con mayor profundidad.

Por cierto cada gran simio ha tenido su estudiosa. Recordamos además de la ya citada Galdikas estudiosa de los Orangutanes, a Fossey y los Gorilas y a Goodal con los Chimpancés. Haría falta alguna estudiosa que se atreva a investigar en profundidad al “hombre”. No creo que sea más difícil…:-).

Ojo, que no se interprete lo anterior como una respuesta completa y explicación de la pregunta ¿ por qué se originó el género Homo en África y no en Australia ?

Australia-climate-map_MJC01

3. Relacionado con todo esto señalar  que recientemente ha aparecido un artículo en Nature titulado Great Apes Genetic Diversity dónde se ve un árbol filogenético que situa nuestra especie entre otros  homínidos y además un mapa con la distribución geográfica de los chimpancés.

El chimpancé de las zonas áridas y calurosas.

Los chimpancés de la selva ecuatorial y tropical

Como se ve, la extensión de selva ecuatorial / tropical es mucho mayor  en África que en Australia. Y por otra parte parece que todo este ecosistema estaba ya ocupado por el género Pan. Finalmente, de ambos gráficos se deduce lo que aquí estamos insinuando: que el género homo muy posiblemente se originó como el Pan de las zonas áridas y calurosas.

4. Finalmente para tener una imagen completa, el siguiente mapa muestra además  de las zonas de clima Bsh, las de clima Bsk (semi-árido frio). En mi opinión este mapa explica claramente la dispersión inicial de nuestra especia a partir de África (seguramente en algún momento en el que el vector del Nilo era transitable). Sin embargo todavía hay quien insiste en una dispersión costera por el sur de Asia.

800px-Koppen_World_Map_BSh_BSk

Otra cosa es si a lo que se refiere es a la dificultad de que dos planetas con vida inteligente se puedan comunicar entre si.  Todo esto nos lleva a la paradoja de Fermi, sobre la que ya hemos hablado en la serie Trade Space Megacities. Si esto es lo que afirma, no sé si estoy de acuerdo o no.

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