Física. Suecia y los elementos químicos.

1. Hoy leyendo otro blog he visto este gráfico:

tabla

¿ Que te llama la atención en él, lector ? A mi que

Suecia haya “descubierto” 19 elementos químicos. ¿ Cómo puede ser esto ?.

Obviamente no estoy insinuando que los suecos no tengan talento para la ciencia, todo lo contrario. Y tampoco tengo ningún interés nacionalista. Aún así es sorprendente la desproporción. Sin ánimo de comparar, las cifras de los países nórdicos de su entorno son ilustrativas: Dinamarca 2, Finlandia 1 y Noruega 0.

En esta entrada intento explicar, de manera más impresionista que sistemática, es decir más lanzando hipótesis que explicaciones definitivas, estas diferencias.

2. Aquí puedes ver  la cronología de los descubrimientos de elementos químicos (un tanto confusa, pues no queda claro finalmente quién es el descubridor oficial).

Antes de entrar en materia, cabe señalar que posiblemente muchos fueron redescubrimientos; los primeros descubrimientos y/o usos serían anónimos y no dejaron huella, pasaron a la historia sin más. Con la emergencia de la ciencia cómo sistema de conocimiento y del descubrimiento científico cómo un evento que es memorable y reseñable y sobre todo, que tiene agente,  autor, a partir más o menos de la segunda mitad del sXVII se da el pistoletazo de salida para este tipo de descubrimientos intencionales y su registro.

El primero registrado explícitamente cómo descubrimiento es de un comerciante y alquimista hamburgués (en ese momento no tenía sentido hablar de Alemania; por otra parte, cómo alquimista, su motivación no era científica, más bien económica). Nos comenta un autor anónimo en Wikipedia:

Phosphorus must have been awe-inspiring to an alchemist: it was a product of man, and seeming to glow with a “life force” that did not diminish over time (and did not need re-exposure to light like the previously discovered Bologna stone). Brand kept his discovery secret, as alchemists of the time did, and worked with the phosphorus trying unsuccessfully to use it to produce gold.

Aunque han pasado siglos y ahora tenemos otra mentalidad (digamos autenticamente científica), nos podemos poner en el lugar del alquimista y compartir su excitación por este descubrimiento. Seguramente pensó que el del oro (la receta de su producción) estaba a la vuelta de la esquina…

Pero volvamos al tema que nos ocupa: explicar el elevado número de elementos descubiertos por los suecos.  La secuencia de Suecia es cómo sigue:

1735. Brandt. Hijo de un propietario de minas y farmaceútico. El mismo profesor de  minero. Descubrió el cobalto.

1751   Cronstedt. Niquel. Discípulo del anterior. Minerólogo y químico.

1771 Scheele. Boticario. Oxígeno. Fue el primero. Este mismo elemento fue redescubierto por otros que comparten el crédito. En 1774. 1772 y 1778.  este mismo científico descubrió el Cloro, Bario y Molibdeno.

1770 y 1781 Bergman. Manganeso y Tungsteno. Bergman era profesor de Universidad y protector de Scheele.

1802.  Ekeberg. Químico. Tántalo. Enseñó química a Berzelius.

1803. Hisinger & Berzelius & Klaproth. Físico y químico. Descubrió el cerio. Trabajó con Berzelius.

1817. Berzelius (con otros).  Selenio. En 1824 el mismo científico descubrió el Silicon y en 1829 el Torio.

1817. Arfwedson. Litio. Abogado y minerálogo. Conoció a Berzelius y trabajó en su laboratorio.

1838, 1842. Mosander. Lantano, erbio y terbio. Médico, alumno de Berzelius.

1879 Nilson. Scandio. Último  elemento sueco, creo.

Muchos de los elementos químicos que se descubrieron más adelante, sobre todo a partir del primer tercio del siglo pasado ya no eran naturales y requerían de más o menos costosos “laboratorios” físicos.

Conclusiones.

No los he contado y es posible que me haya dejado alguno. Da igual, en lo que sigue aporto algunos datos,  impresionistas, que pueden explicar este encadenamiento de descubrimientos.

Primero, casi todos los descubrimientos fueron realizados justo despúes de que Suecia  dejase de ser una gran potencia europea (1721), aunque todavía mantuvo durante todo el siglo una cierta hegemonía en la zona (por ejemplo en Finlandia hasta 1809). Su imperio báltico de entonces ocupaba territorios que hoy pertenecen a países de la Europa continental (Alemania, Estonia, Letonia, Prusia, Rusia, Finlandia).

Thus, Sweden emerged from the war not only a military power, but also one of the largest states of Europe, possessing more than twice as much territory as modern Sweden. The land area of Sweden was 1,100,000 km2. While modern Sweden is bounded by the Baltic, during the 17th century the Baltic formed a bond between various widely dispersed dominions. All the islands in the Baltic, except the Danish group, belonged to Sweden. The estuaries of all the great German rivers lay within Swedish territory, which also included two-thirds of Lake Ladoga and one-half of Lake PeipusStockholm, the capital, lay in the very centre of the empire, whose second greatest city was Riga, on the other side of the sea. This empire contained less than a third of the population of modern Sweden — at only 2,500,000 people, or about 2.3 people per square kilometer. However, Sweden’s expansion had been possible partly due to turmoil and weakness in countries in its vicinity, and when they became more stable, they began to look for chances to regain what was lost.

Segundo Suecia ha sido un importante país minero. Lo explican muy claramente en esta entrada de un blog:

Sweden has quite an awsome history when it comes to mining. I cannot remember the exact numbers, but during the European renaissance and some time in to the 19th century we stood for almost all of Europes copper production – and that, together with Iron mining in Bergslagen and lumberproduction for ships and furniture was basically the foundation ofSwedens economical (and in the early days) military success. Copper in those early days was essential for making stuff like cannons.

fyndkarta

Pero Noruega también posee importantes recursos mineros que ha explotado desde hace siglos. ¿ Que explica el 19 a 0 ?

Desde 1524 hasta 1814 Noruega estuvo unida políticamente a Dinamarca. Dos Coronas, un Rey (danés: all of the kingdom’s royal, intellectual, and administrative power was centered in Copenhagen in Denmark). Y desde 1814 hasta 1903 Noruega estuvo unida políticamente a Suecia. Al igual que en el caso anterior, se trata de dos Coronas y un Rey (en este caso sueco; aquí la situación de Noruega mejoró, pero: Still Norway remained a conservative society. Life in Norway (especially economic life) was “dominated by the aristocracy of professional men who filled most of the important posts in the central government.”[43] There was no strong bourgeosie class in Norway to demand a breakdown of this aristocratic control of the economy.[44]). Es decir durante la emergencia y primer desarrollo de la ciencia, cuando se estaban estableciendo las instituciones vinculadas a este y cuando descubrieron casi todos los elementos naturales, Noruega era un país, de alguna manera subordinado. La primera universidad de Noruega, la Universidad de Oslo se fundó en 1811 y más vinculada a movimientos culturales y políticos de corte nacionalista que a la ciencia.

La universidad en Suecia tiene más solera. La más antigua es la de Uppsala,  fundada en 1477. Quédese el lector con este nombre. En efecto en Suecia existe una genealogía intelectual y de actitud positiva ante descubrimientos de elementos químicos casi ininterrumpida entre los individuos que los realizaron: desde Brandt hasta Nilson. Y muchos de ellos fueron o profesores o alumnos de la Universidad de Uppsala, justamente rodeada de centros mineros.  Y entre estos académicos o alumnos de Uppsala un verdadero grande de la química, uno de los padres de la disciplina, Berzelius:

Berzelius is credited with identifying the chemical elements siliconseleniumthorium, andcerium. Students working in Berzelius’s laboratory also discovered lithium, and vanadium.

Antes de la cadena de descubrimientos químicos, en esa misma Universidad estudió y dio clases Linneo, más conocido cómo “biólogo” (naturalista en realidad), pero que también hizo sus pinitos cómo minerólogo. Linneo fue uno de los científicos que hizo escuela. Aunque no parece que en materia de elementos químicos hubiese “apostolado” de manera tan explícita, uno se pregunta si los químicos suecos en ese período  no iban buscando este tipo de descubrimientos. Todos ellos (me refiero a los descubrimientos) fueron profesionales (buscados y gracias al uso de teorías y técnicas adecuadas, obtenidos), ninguno parece accidental. El descubrimiento (descripción) del platino por parte Ulloa (que no conozco en detalle) parece, por ejemplo,  más circunstancial.

Actualización. Parece que la situación de Noruega está más o menos clara. Pero ¿ y los otros dos países nórdicos ?

La Universidad más antigua de Dinamarca, la de Copenhage, no es más tardía que la de Uppsala (data de 1479) pero Dinamarca no es especialmente rica en  recursos mineros: roca sedimentaria caliza, arcillas, tierra y grava, sal  (no incluyo Groenlandia, cuyos recursos minerales no tenía mucho sentido explotar en esos momentos). De hecho este puede ser otro factor que impidiese el desarrollo de la ciencia minera en Noruega. No obstante, Dinamarca descubrió dos elementos:

En cuanto a Finlandia, tampoco su Universidad más antigua es muy tardía  e incluso su fundación coincidió más o menos con el nacimiento de la ciencia lo cual en un principio le podría haber evitado caer en determinadas inercias.   Hablamos de la Royal Academy of Turku, fundada en 1640 y antecesora de la Universidad de Helsinki.  Al igual que sucede con Noruega,  sus recursos minerales son variados e interesantes. Pero también como Noruega, políticamente, Finlandia ha estado en la órbita de las potencias de la zona (primero Suecia y después Rusia; desconozco si esto, también como le pasó a Noruega, esto ha sesgado los contenidos de su Universidad hacía el temáticas de tipo más culturales y/o nacionalismo (este en cualquier caso no emergió hasta mediados del sXIX).  De cualquier manera es un país que requiere un estudio más profundo.   

4. Quizás quepa preguntarse por qué Suecia y Dinamarca acumularon durante esta época más poder político que Noruega o Finlandia. Posiblemente dos razones sean la localización / cercanía al continente y el control de los Estrechos que unen el Báltico con el Mar del Norte.

Estrechos del Báltico

Concretamente en el entorno del Estrecho de Ore (Ore Sund) hoy están localizadas Copenhague, la ciudad de mayor tamaño de Dinamarca, Gothenburgh / Goteborg (principal ciudad del Estrecho de Kattegat, fundada en 1621 cómo cuña sueca en territorio danés, en plena expansión sueca,  dónde está localizado hoy el principal puerto de los países nórdicos y dónde nace el Canal de Gota, hoy prácticamente obsoleto pero que precisamente nació para evitar los peajes en el Ore Sund que imponían los daneses; en sus inicios esta ciudad tuvo fuerte influencia holandesa y escocesa) y Malmo,  respectivamente segunda y tercera aglomeraciones urbanas de Suecia y otras de menor tamaño pero importantes Helsinborg y Lund (la Ciudad más antigua de Suecia), Halmstad o Trollhattan. Stocolmo se encuentra en el centro de la costa Este, mirando al Golfo de Finlandia (dónde se encuentran Helsinki y Turku, dos de las tres principales ciudades de este país) y controlando el paso hacía el Golfo de Botnia.

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Realmente el patrón de población de Suecia está muy claro: concentración urbana en el entorno del Valle (Lago) de Malaren, al este de la Región de Svealand  (la llamada Suecia verdadera) dónde se encuentran Stocolmo  (con un Area Metropolitana de casi 2,2 M), Uppsala, Vasteras, Orebro, Eskilstuna, Sodertalje, Taby, Vaxjo, Tumba, Upplands Vasby y otras. Cerca de aquí la región minera de Bergslagen, importante para el tema que nos ocupa. Luego en la zona de la Costa Oeste, la de los Estrechos indicada, al oeste de la Región de Gotaland con las poblaciones ya indicadas. Y entre estas dos zonas de concentración urbana una serie de ciudades con cierto peso poblacional.

En Dinamarca, las tres mayores Áreas Metropolitanas también se encuentran en el entorno de estos estrechos: la ya citada Copenhaghe, Aarhus (mayor puerto de Dinamarca) y Trekante (The Triangle) y Odense.

Al sur de la zona de los Estrechos del Báltico se encuentran importantes ciudades Hanseáticas: Lubeck (Ciudad dónde se fundó la Hansa), Wismar o Rostock. Kiel fue expulsada de esta Liga en 1548 por proteger a piratas, antes del periodo que nos ocupa.

Finalmente sobre esto cabe señalar que Noruega se encuentra a un lado del Skagerrak (que es controlable desde Oslo). Habría que explicar por qué esta localización no facilitó para esta unidad política su expansión. Una primera razón puede ser que las otras ciudades importantes de Noruega se encuentran fuera de esta zona: Bergen, Stavanger, Trondheim.

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